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As avós podem ser a chave para a evolução humana, diz estudo

Crédito: Divulgação/NPR

Um novo corpo de pesquisa e teoria, em grande parte criado por mulheres, conjurou um cenário muito diferente do que estamos acostumados a estudar. (Crédito: Divulgação/NPR)

Um caçador com arco e flecha, em uma savana subsaariana fumegante, espreita um animal grande e exótico. Depois de matá-lo e massacrá-lo, ele e seus companheiros de caça o trazem de volta para suas famílias e comemoram.



Este cenário duradouro é provavelmente o que muitos de nós colocamos em nossas cabeças sobre como os primeiros humanos viveram. É uma imagem com drama e perigo. E acontece de coincidir com as idéias ocidentais sobre a divisão do trabalho e a família nuclear que prevaleciam na década de 1960, quando essa teoria do chamado “Homem, o Caçador” surgiu pela primeira vez.

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Um novo corpo de pesquisa e teoria, em grande parte criado por mulheres, conjurou um cenário muito diferente. Provavelmente se parece um pouco mais com um filme peculiar do que com um blockbuster de Hollywood. A estrela deste novo filme? Avó.

Kristen Hawkes é antropóloga da Universidade de Utah. Ela tenta descobrir nosso passado estudando caçadores-coletores modernos como os Hadza, que provavelmente viveram na área que hoje é o norte da Tanzânia por milhares de anos. Grupos como esse são o mais perto que podemos chegar de ver como nossos primeiros ancestrais humanos poderiam ter vivido.

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Ao longo de muitas visitas de campo extensas, Hawkes e seus colegas monitoraram a quantidade de comida que uma grande amostra de membros da comunidade Hadza estava trazendo para casa. Ela diz que, quando rastreavam as taxas de sucesso de cada homem, “quase sempre não conseguiam um animal grande”. Eles descobriram que o caçador médio saía quase todos os dias e tinha sucesso em exatamente 3,4% dessas excursões. Isso significava que, pelo menos nesta sociedade, a hipótese da caça parecia muito errada. Se as pessoas aqui dependessem da carne selvagem para sobreviver, morreriam de fome.

Então, se papai não estava trazendo o bacon para casa, quem estava? Depois de passar muito tempo com as mulheres em suas viagens diárias de busca de alimentos, os pesquisadores ficaram surpresos ao descobrir que as mulheres, tanto jovens quanto velhas, forneciam a maior parte das calorias para suas famílias e companheiros de grupo.

Principalmente, eles estavam cavando tubérculos, que estão profundamente enterrados e são difíceis de extrair. O sucesso de uma mãe em coletar esses tubérculos está relacionado ao crescimento de seu filho. Mas outra coisa surpreendente aconteceu quando a mãe teve um segundo filho: o relacionamento original acabou e uma nova correlação surgiu com a quantidade de comida que a avó estava juntando.

Ela descreve essa descoberta como “alucinante”. Nesta sociedade caçadora de alimentos, descobriu-se que as avós eram mais importantes para a sobrevivência da criança do que os pais. Mamãe e vovó mantinham as crianças alimentadas. Não é o homem caçador.

Essa descoberta levou Hawkes a reavaliar completamente o que ela pensava que sabia sobre a evolução humana. As avós eram cruciais neste ambiente para a sobrevivência da infância. Portanto, talvez não tenha sido por acaso que os humanos sejam a única espécie de grande macaco em que as mulheres vivem tanto tempo depois da idade reprodutiva. Se ter uma avó prestativa aumenta as chances de sobrevivência de uma criança, a seleção natural pode muito bem ter começado a selecionar mulheres cada vez mais velhas. (Esta dotação teria passado também para os homens.)

Sarah Hrdy é primatologista da UC Davis que também estuda as conexões entre a criação de filhos e a evolução humana. Ela passou muito tempo pensando e escrevendo sobre um tópico relacionado. Ela diz: “Um macaco que produziu uma prole de maturação lenta tão cara e cara como a que temos não poderia ter evoluído a menos que as mães tivessem muita ajuda.” A primeira entre esses ajudantes, ela pensa, seria a avó – provavelmente acompanhada por muitos outros novos ajudantes, que poderiam incluir pais, tias, tios e irmãos.

Se crianças pequenas estivessem sendo alimentadas por outras pessoas além da mãe, ela acha que, ao longo do tempo evolutivo, isso poderia ter levado os humanos a desenvolver a profunda orientação social que caracteriza nossa espécie – a se importar tanto com os pensamentos e intenções das outras pessoas. Ela diz: “As pessoas muitas vezes tentam explicar o fato de que os humanos são tão bons em cooperar dizendo, bem, precisávamos cooperar para ter sucesso na caça grossa, ou para que os homens de um grupo pudessem se relacionar com outros homens para ir elimine o grupo vizinho. O que isso não explica é por que essas características surgem tão cedo. ”

Ela está falando sobre bebês e as características sociais avançadas que podemos ver antes mesmo de começarem a andar – como apontar, compartilhar e prestar atenção a dicas sociais como sorrir e franzir a testa. Do ponto de vista de um bebê humano, essa situação de cuidado é muito diferente do que para qualquer outra espécie de criança de grande macaco. Bebês de chimpanzés, bonobos, orangotangos e gorilas são todos cuidados exclusivamente pela mãe. E essas mães primatas são extremamente protetoras com seus bebês – às vezes nem mesmo permitem que outro macaco toque no bebê por meses após o nascimento.

Para bebês humanos, entretanto, outros adultos humanos geralmente estão presentes logo após ou logo após o nascimento – primeiro ajudando a mãe e depois ajudando e alimentando o bebê. Somos a única espécie de grande macaco que faz isso. Bebês humanos, Hrdy argumenta, têm um incentivo para se preocupar com o que outras pessoas estão fazendo, pensando e sentindo de uma maneira que outros macacos não fazem. Saber quem pode ajudar e quem pode machucar, e aprender como apelar para o primeiro, pode ser a diferença entre comer bem ou passar fome – talvez até mesmo a diferença entre a vida e a morte em alguns casos.

Michael Tomasello é psicólogo do desenvolvimento na Duke University e no Max Planck Institute. Depois de uma carreira de comparação de diferenças cognitivas entre bebês e macacos, ele descobriu que outros macacos não mostram nem um pouco o nível de interesse no compartilhamento e nos comportamentos cooperativos que surgem tão cedo nos humanos: “Os humanos, como indivíduos, não são muito mais espertos do que outros macacos. É o fato de que podemos colocar nossas cabeças juntas com os outros e nos comunicar e colaborar e aprender com os outros e ensinar os outros. Crianças humanas são adaptadas para cooperação e intencionalidade compartilhada de maneiras que os macacos não são. ”

Tomasello originalmente assumiu que os traços pró-sociais vistos em bebês humanos estavam preparando as crianças para as habilidades de que precisariam quando adultos, de acordo com a hipótese do Homem Caçador. Agora ele pensa que a proposta de Hrdy – de que os bebês humanos são tão socialmente orientados como resultado do cuidado e da alimentação compartilhados com os filhos – é uma teoria mais convincente. As características aparecem tão cedo na vida de um ser humano que faz mais sentido que tenham sido adaptadas às situações da primeira infância, em vez de aos comportamentos de caça dos adultos.

É essa capacidade de “colocar nossas cabeças juntas”, como diz Tomasello, que pode ter permitido aos humanos sobreviver, prosperar e se espalhar pelo mundo. Enquanto os homens estavam caçando, avós e bebês construíam a base do sucesso de nossa espécie – compartilhando comida, cooperando em níveis cada vez mais complexos e desenvolvendo novas relações sociais. Em suma, o sucesso da humanidade pode depender da maneira única como nossos ancestrais criaram seus filhos. Obrigado, vovó.